¿Bebés manipulados genéticamente para ser inmunes al VIH?

He Jiankui de la Universidad de Ciencia y Tecnología del Sur en Shenzhen sacudió al mundo y a la comunidad científica este 25 de noviembre al anunciar en el marco de una conferencia internacional sobre edición de genes en Hong Kong haber, por primera vez en la historia de la medicina, editado genéticamente a unos bebés. Una declaración que, de ser cierta, sería un gigantesco salto tanto en los campos de la de la ciencia y la ética. Este tipo de edición de genes está prohibida en la mayoría de los países, ya que la tecnología aún es experimental y los cambios en el ADN pueden pasar a las generaciones futuras, potencialmente con efectos secundarios imprevistos.

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El anuncio

Jiankui reveló su avance este el lunes en Hong Kong, a uno de los organizadores de la Segunda Cumbre Internacional sobre la Edición del Genoma Humano que comenzaría la mañana siguiente; y más adelante lo compartió con la prensa. El investigador declaró que alteró los embriones de siete parejas durante los tratamientos de fertilidad, con un embarazo que resultó hasta ahora. Dijo que su objetivo no era curar o prevenir una enfermedad hereditaria, sino tratar de otorgar un rasgo que pocas personas tienen naturalmente: la capacidad de resistir una posible infección futura de VIH.

Dijo que los padres involucrados se negaron a ser identificados o entrevistados, y no quiso decir dónde vivían o dónde se hizo el trabajo. No hay una confirmación independiente de la afirmación de He, y no se ha publicado en una revista, donde otros expertos la examinarían.

“Siento una gran responsabilidad de que no se trata solo de hacer una primera vez, sino también de ser un ejemplo”, dijo. “La sociedad decidirá qué hacer a continuación” en términos de permitir o prohibir tal ciencia.

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Controversia alrededor del procedimiento

Actualmente una gran mayoría de científicos tradicionales consideran que este tipo de tratamiento, aunque potencialmente efectivo para lidiar con múltiples condiciones genéticas, es demasiado peligroso intentarlo, y algunos denunciaron que el informe chino es una experimentación humana.

El controvertido experimento, publicado a través de los medios de comunicación y videos publicados en línea por Jiankui, fue criticado por muchos científicos de todo el mundo como prematuro y llamado “experimentación humana deshonesta”. Más de 120 científicos chinos calificaron el experimento de “loco” en una carta, y agregaron que: Esto de los bebés ha sido un gran golpe a la reputación global de la ciencia china. Southern University dijo en un comunicado que estaría investigando el experimento, que parecía haber “violado gravemente la ética académica y los códigos de conducta”.

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Expertos sobre el tema

Fue “inconcebible… un experimento con seres humanos que no es moral o éticamente defendible”, dijo el Dr. Kiran Musunuru, un experto en edición genética de la Universidad de Pennsylvania.

“Si es verdad, este experimento es monstruoso”, declaró Julian Savulescu, profesor de ética práctica en la Universidad de Oxford. “Los embriones estaban sanos. Sin enfermedades conocidas. La edición de genes en sí misma es experimental y todavía está asociada con mutaciones fuera del objetivo, capaces de causar problemas genéticos en una etapa temprana y posterior de la vida, incluido el desarrollo de cáncer”.

“Hay muchas formas efectivas de prevenir el VIH en personas sanas: por ejemplo, el sexo protegido. Y hay tratamientos efectivos si uno lo contrae. Este experimento expone a los niños normales y sanos a riesgos de edición de genes sin ningún beneficio real necesario. En muchos otros lugares del mundo, esto sería ilegal castigado con pena de prisión”.

En los últimos años, los científicos han descubierto una forma relativamente fácil de editar genes, las cadenas de ADN que gobiernan el cuerpo. La herramienta, llamada Crispr-Cas9, hace posible operar el ADN para suministrar un gen necesario o deshabilitar uno que esté causando problemas.

Solo recientemente se ha probado en adultos para tratar enfermedades mortales, y los cambios se limitan a esa persona. Si se editaran espermatozoides, óvulos o embriones, los cambios podrían heredarse.

Resultados inmediatos del anuncio de las manipulaciones de bebés

En medio de un aluvión de críticas, la Comisión Nacional de Salud de China ordenó el lunes a última hora a los funcionarios que “investiguen seriamente y verifiquen” las afirmaciones de Él. La Comisión de Salud y Planificación Familiar de Shenzhen -ciudad en la que se encuentra la Universidad en la que He trabaja, así como el hospital donde supuestamente llevó a cabo parte de su controversial estudio -también declaró que se estaba investigando el comité de ética y el proceso de revisión del trabajo del científico.

Mientras que otros países han sido lentos en llevar a cabo ensayos clínicos en humanos utilizando la tecnología de CRISPR, China ha impulsado esta investigación. En 2016, China fue la primera en usar inyectar células modificadas genéticamente en un paciente con cáncer de pulmón agresivo. El país también está construyendo la base de datos de ADN más grande del mundo.

Aun así, los científicos chinos también se encontraban horrorizados por el trabajo de He. “La Caja de Pandora ha sido abierta, pero aún podemos tener la oportunidad de cerrarla antes de que sea irreparable”, declaraban en la carta antes mencionada. “Es extremadamente injusto para los científicos chinos que son diligentes, innovadores y que defienden la línea de fondo de la ética científica”.

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Instituciones también se distancian del mencionado científico

Las instituciones relacionadas a Jiankui también se han distanciado del científico. “Este trabajo de investigación fue llevado a cabo por el profesor He Jiankui fuera de la escuela”; dijo el lunes la Universidad de Ciencia y Tecnología del Sur en Shenzhen, donde trabajó. El hospital en Shenzhen, donde Jiankui declaró haber recibido la aprobación de una junta de ética para realizar su trabajo, negó cualquier vínculo con el científico. Además, este hospital (Hospital de Mujeres y Niños de Shenzhen Harmonicare); añadió que se ha presentado un informe a la policía.

China no tiene una prohibición explícita del uso de la edición de genes en embriones para la reproducción (bebés). Pero el Ministerio de Ciencia y Tecnología y el Ministerio de Salud Pública han emitido pautas éticas; afirmando que embriones que han sido utilizados para la investigación no se pueden implantar en seres humanos o animales con motivos reproductivos. Un grupo de más de 40 abogados ha pedido a las autoridades que investiguen sobre posibles violaciones de la ley; y pidió al departamento de salud que proteja a las gemelas en cuestión (Lulu y Nana).

En Internet

Nada bien ha llegado la noticia a Internet y Redes Sociales. En Weibo, los hallazgos de He fueron uno de los temas más discutidos el martes. Los usuarios se preocupan por el potencial que presenta esta tecnología para ser usada por las parejas adineradas; para crear “bebés de diseño” y “súper humanos”.

Citando a Stephen Hawking varios usuarios publicaron: “Una vez que aparezcan esos súper humanos, habrá problemas políticos importantes con los humanos no mejorados, que no podrán competir… Probablemente, se extinguirán o dejarán de ser importantes. En cambio, habrá una raza de seres que se diseñan a sí mismos y que están mejorando a un ritmo cada vez mayor”.

En su video del domingo, He Jiankui defendió preventivamente su investigación contra tales críticas. “Durante cuarenta años, las regulaciones y la moral se han desarrollado junto con la FIV… La cirugía génica es otro avance de la FIV y solo tiene la intención de ayudar a un pequeño número de familias”, declaró.

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Los que siguen son algunos de los momentos más destacados entre los avances que los científicos han realizado en el campo de la genética y la edición de genes:

    1856-1863: Gregorio Mendel, un monje austríaco, enuncia las leyes de la herencia tras experimentar con distintos tipos de guisantes y comprobar cuáles de sus características se transmitían a sus descendientes.

     1962: James Watson y Francis Crick reciben el Premio Nobel de Fisiología y Medicina por descubrir la estructura de doble hélice del ADN, ácido desoxirribonucleico.

    1971: Primer fruto tangible y emblemático de las investigaciones derivadas del ADN: la producción de insulina mediante biotecnología. La técnica del “ADN recombinante”, descubierta por el estadounidense Paul Berg en 1971; hace posible insertar genes humanos en una bacteria y que ésta trabaje para producir las proteínas que esos genes codificaban.

    1977: El británico Frederich Sanger publica la secuencia completa del ADN de un virus.

    1990: Se publican los primeros casos de niños nacidos tras un Diagnóstico genético preimplantacional (DGP). La técnica permite estudiar el ADN de los óvulos o de los embriones; para seleccionar los que cumplen determinadas características y/o descartar los que tienen determinadas alteraciones hereditarias. La selección no se considera una modificación genética.

    1996, 5 julio: Nace en el Instituto Roslin de Edimburgo, en Escocia, la oveja Dolly. El primer mamífero clonado mediante la técnica denominada transferencia nuclear; que utiliza la carga genética de una célula adulta para conseguir un embrión con los mismos genes.

    1998: Los científicos surcoreanos Kim Sung Bo y Lee Bo Yon logran clonar una célula de una mujer; pero suspenden los ensayos que podrían haber creado una réplica exacta de un ser humano.

Del presente siglo

    2001: El laboratorio estadounidense “Advanced Cell Technologies” (ACT), en Worcester (Massachusetts), realiza “con éxito” la clonación del primer embrión humano; pero su destino, afirman, “no es clonar seres humanos” sino el tratamiento de enfermedades.

    2003: Un consorcio internacional formado por científicos de seis países descifra la secuencia completa del genoma humano.

    2006: La reprogramación celular (IPS) da paso a trabajos con células madre. Mediante esta técnica, se logra hacer retroceder el reloj biológico de una célula ya diferenciada; hasta los estadios iniciales del desarrollo embrionario. Al año siguiente, se logran células madre humanas y en 2014; una mujer japonesa recibe el primer trasplante del mundo con células IPS.

    2012: La técnica de edición genética CRISPR, cuyo padre es el español Francisco Juan Martínez Mójica. Se halla entre los últimos avances de edición genética. CRISPR existe porque Mojica descubrió en 2003 un aspecto del todo desconocido de la vida de los microorganismos. Hallazgo sobre el que Emmanuelle Charpentier y Jennifer Doudna construyeron la famosa técnica; que se presentó a la comunidad científica en 2012. Esta permite cortar partes del ADN, retirar genes defectuosos y sustituirlos por otros. Con la “edición” genética se cierra el círculo que permitirá el siguiente gran salto; modular a voluntad el ADN de cualquier organismo.

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Carlos

Joven emprendedor cubano, lleno de sueños y ambiciones. Director del proyecto Rincón-Cubano, con muchas ganas de trabajar y sacarlo adelante. Aficionado de la escritura y amante de este mi país

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