Réquiem por un genio

El pasado 14 de marzo fue un día triste para el mundo, Stephen Hawking, el genio indiscutible de nuestro tiempo, falleció a sus 76 años. La muerte encontró a Hawking en la tranquilidad de su hogar en Cambridge, debido a un paro cardiorrespiratorio causado por la enfermedad contra la que luchaba desde su juventud, la ELA. Con él perdimos una de las mentes más prodigiosas de nuestra historia. La comunidad científica se volcó inmediatamente en una reacción colectiva de dolor y admiración por el famoso pensador. El trabajo de este físico teórico, astrofísico, cosmólogo y divulgador científico británico cambió la forma en que nuestro mundo piensa sobre las leyes básicas que rigen el universo.

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Entre esas voces se encontraba la del astrofísico Neil deGrasse Tyson, quien tuiteó: “Su partida deja una estela de vacío intelectual, pero más que en una ausencia, cabe pensar en una especie de energía en el vacío que impregna la trama del espacio-tiempo y desafía toda medida. Stephen Hawking, RIP 1942-2018”. También Tim Berners-Lee, inventor de la World Wide Web quien declaró al conocer la noticia: “Hemos perdido una mente colosal y un espíritu maravilloso. Descansa en paz, Stephen Hawking.”

Por su lado el comunicado oficial de su familia incluyó unas hermosas palabras de sus hijos: “Estamos profundamente tristes de que nuestro amado padre falleció hoy. Fue un gran científico y un hombre extraordinario cuyo trabajo y legado perdurarán por muchos años. Su coraje y persistencia, junto a su brillantez y su humor inspiraron a personas de todo el mundo. En una ocasión dijo: ‘No sería un gran universo si no era el hogar de las personas que amas’. Siempre lo echaremos de menos”.

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Desafiando las posibilidades

Indiscutiblemente uno de los records alcanzados por Hawking fueron sus largos años de supervivencia. Nacido en Oxford, Inglaterra, en 1942, Hawking era un estudiante de postgrado de 21 años en la Universidad de Cambridge; cuando fue diagnosticado con esclerosis lateral amiotrófica (ELA), también conocida como enfermedad de Lou Gehrig. Los médicos le diagnosticaron apenas un año o dos de vida, en cambio, vivió medio siglo más. Aunque confinado a una silla de ruedas e incapaz de hablar, excepto con un sintetizador de voz, Hawking superó las probabilidades y sobrevivió a su diagnóstico inicial.

La ELA es una enfermedad cruel, durante los que siguieron a su diagnóstico Hawking fue perdiendo poco a poco la movilidad y las funciones musculares de un cuerpo cada vez más débil: primero fueron las piernas, después la voz, el uso de las manos, las funciones respiratorias, la posibilidad de alimentarse por sí mismo… sin embargo el genio nunca se rindió.

Apoyado en la tecnología Hawking combatió todas y cada una de sus carencias físicas a medida que se iban presentando. Una silla de ruedas especialmente diseñada para él, un sintetizador de voz incorporado a un ordenador que podía manejar con la presión de un solo dedo y más adelante con los movimientos de su mejilla, una traqueotomía a modo de “atajo” para que el aire pudiera llegar directamente a sus pulmones y los alimentos a su estómago… Su vida fue una pelea encarnizada que no consiguió borrar de su rostro la media sonrisa burlona que le caracterizaba.

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Nunca el genio se limitó a la exploración científica

Tal vez lo más relevante es que el genio británico no limitó su vida a la exploración científica, sino que, a la par de sus investigaciones, desarrolló una vida familiar plena y una enorme presencia en la cultura popular. Con su primera esposa, Jane Wilder, tuvo tres hijos e incluso alcanzó a conocer a sus nietos. Hawking no se “sobrepuso” a la enfermedad, la venció en todos los frentes. Su cerebro jamás dejó de trabajar, su agudo ingenio no dejó de aparecer a cada oportunidad.

Siempre tenía un comentario irónico a mano, listo para dispararse en medio de cualquier entrevista o conferencia. Se reía de sí mismo como el que más, y abordaba con el más puro humor británico incluso las cuestiones científicas más profundas. “La mejor prueba de que no son posibles los viajes en el tiempo -dijo en cierta ocasión- es que no estamos invadidos por legiones de turistas del futuro”.

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The Big Ban Theory y al infinito y más allá

Su extensa obra se ha convertido en una de las principales guías para la ciencia en la actualidad. Siendo uno de los sucesores de Newton, así como Profesor Lucasiano de Matemáticas en la Universidad de Cambridge, Hawking estaba profundamente inmerso en la búsqueda de una “teoría unificada” de la física que resolvería las contradicciones entre la Teoría de la Relatividad General de Einstein y la Teoría de la Mecánica Cuántica.

Un tema que abordó en su libro de 1988 Una breve historia del tiempo; el cual explicó los secretos del universo en términos sencillos y se convirtió en un éxito de ventas internacional. También convirtió a Hawking en una celebridad mundial. “Una teoría unificada completa y consistente es solo el primer paso: nuestra meta es una comprensión completa de los eventos que nos rodean y de nuestra propia existencia”, escribió en dicha obra.

Entre sus descubrimientos, demostró que los agujeros negros no son una simple fabulación científica, sino objetos muy reales. Los estudió hasta descubrir detalles de su funcionamiento y qué hay en su interior. Incluyendo el hecho de que “no eran tan negros” como se suponía, sino que son capaces de emitir un tipo de radiación, la radiación Hawking.

Año 1973 fundamental para este genio

“Sus teorías en este campo fueron muy revolucionarias. En la Teoría de la Relatividad de Einstein, nada podía escapar del interior de los agujeros negros. Pero en la teoría que Hawking enunció en 1973, los agujeros negros dejaban de ser negros en el sentido de que podían emitir partículas desde su interior. El punto crucial es que mezcló la teoría de Einstein con la física cuántica”, resumió José Navarro, físico teórico del Instituto de Física Corpuscular (IFIC/CSIC-Universidad de Valencia). De esta forma permitió establecer una conexión, una correspondencia, entre tres áreas de la física: la gravitación, la física cuántica y la termodinámica. Al agujero negro se le podía asociar una temperatura, y el cálculo que hizo Hawking mostraba que la radiación de partículas que salían del agujero negro tenía unas características muy definidas; como si fuera un cuerpo incandescente.

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La unificación de esas tres áreas de la física hizo creíble la propuesta del genio

Fue precisamente la unificación de esas tres áreas de la física lo que hizo tan creíble su propuesta: “Si no hubiera sido así, su teoría habría sido recibida con más escepticismo por parte de la comunidad científica. Además, desde hacía unos meses había otros resultados matemáticos en el ambiente; que hacían sospechar que había una relación entre los agujeros negros y las leyes de la termodinámica. Es decir, había muchas piezas del puzle sueltas y Hawking lo reconstruyó todo; dando una visión coherente y elegante”, señala el científico del IFIC.

Con los años, Hawking fue modificando su propia teoría. “En 1976 publicó otro artículo en el que analizaba las consecuencias de su teoría y argumentaba que si las cosas ocurrían como él predecía; ese comportamiento contradecía postulados fundamentales de la física cuántica. Esto se consideró un problema teórico que sigue vigente hoy en día”, recuerda Navarro.

En 2001, lanzó The Universe in a Nutshell, que incluía nuevos conceptos como la súper gravedad, las singularidades desnudas y la posibilidad de un universo de 11 dimensiones.

Hawking fue defensor acérrimo de la exploración del cosmos y del desarrollo de la cosmonáutica, que aunaba a su interés por el medio ambiente. También formó parte del proyecto Starshot, que pretende enviar naves minúsculas al sistema estelar de Alfa Centauri para comprobar si hay vida extraterrestre. Estos temas ocuparon una parte importante de sus charlas por todo el mundo, debido a que Hawking no creía “que podamos sobrevivir más de 1.000 años sin escapar de nuestro frágil planeta”; como declaró en Tenerife durante su participación en el festival Starmus 2016.

Un genio sin límites

Su genio y su entusiasmo no parecían tener límites. “Aunque había una nube sobre mi futuro, encontré, para mi sorpresa, que disfrutaba más de la vida en el presente de lo que la había disfrutado nunca”; dijo en una ocasión. “Mi objetivo es simple. Es un completo conocimiento del universo, por qué es como es y por qué existe”.

Sus observaciones abordaban incluso campos que –usualmente –son más asociados a la ficción que a la propia ciencia. Un ejemplo, la precaución que recomendaba ante el desarrollo de la inteligencia artificial. Como declaró en 2014: “El éxito en la creación de la inteligencia artificial podrá ser el evento más grande en la historia de la humanidad. Desafortunadamente también sería el último, a menos de que aprendamos cómo evitar los riesgos”.

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Ausencia del Nobel para este genio

A lo largo de su carrera, Hawking, posiblemente el científico más conocido por el público después de Einstein, recibió muchos premios de prestigio, aunque ha muerto sin conseguir el Nobel. “Pese a la trascendencia de su investigación, algunos de sus modelos, teorías y conjeturas tardarán años en cotejarse de manera inequívoca con la realidad. Por esta razón, y considerando los criterios que se aplican habitualmente para la designación de los premios Nobel; no es de extrañar que no lo recibiera”, argumentó Xavier Barcons, director del Observatorio Europeo Austral (ESO). “Quizás algún día tendremos evidencia directa de la existencia de horizontes de sucesos alrededor de agujeros negros; aunque el propio Hawking cuestionó la existencia de esas vallas de información alrededor de ellos. Cuando eso ocurra, nos acordaremos de él, aunque será demasiado tarde para el Nobel”, añadió el astrofísico español.

Otros científicos experimentan un sentir similar, por ejemplo, Garik Israelian, investigador del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y fundador del festival de astronomía Starmus; considera que Hawking merecía no un Nobel, sino dos.

“La fuerza, la belleza, la elegancia y la solidez de las teorías sobre agujeros negros de Hawking realmente son merecedoras del premio Nobel, pero el comité pone la condición de que haya una comprobación directa, empírica e inequívoca, como sí la hubo con la reciente detección del bosón de Higgs; que fue predicho en los años 60. ¿Era merecedor Peter Higgs del Nobel unos años antes que se detectara esa partícula? Con Hawking pasó algo parecido”, declaró Navarro.

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Universo con forma de dona

“Tu idea de un universo en forma de dona es intrigante, Homero. Puede que tenga que robarla.” Stephen Hawking, Los Simpson.

Hawking no será recordado solo en su círculo cercano y el campo científico. El genio inglés se convirtió en una de las caras más reconocidas de la ciencia; al punto de volverse un ícono global. A pesar de su enfermedad, Hawking hizo apariciones en Star Trek: The Next Generation en 1993, cuatro episodios de Los Simpson entre 1999 y 2010, dos episodios de Futurama en 2000 y 2011. Además de varios episodios de The Big Bang Theory entre 2012 y 2017.

La historia de su vida fue la base de la película The Theory of Everything; que le dio a Eddie Redmayne un Oscar por interpretar a Hawking. “Hemos perdido una mente verdaderamente hermosa, un científico asombroso y el hombre más divertido que he tenido el placer de conocer”; dijo Redmayne en un comunicado a la prensa. “Mi amor y mis pensamientos están con su extraordinaria familia”.

“La vida sería trágica si no fuera graciosa” declaró una vez el brillante científico, quién se encargó de vivir bajo esa bandera. Al aparecer en toda la cultura nerd pop. Se convirtió en una figura accesible que ayudaría a los no genios entre nosotros; a enfrentar principios increíblemente complejos. Probablemente no sea una coincidencia que haya comenzado a aparecer en televisión en 1993 con la aparición de Star Trek: TNG; cinco años después de que se publicara por primera vez Una breve historia del tiempo. Tan increíblemente difícil como es el tema de ese libro, este vendió 10 millones de copias en dos décadas; y se convirtió en el libro científico con mejores ventas de la historia. Este número que sugiere que mucha gente fuera de la comunidad de física intentó abordarlo.

Aparición del genio también en Los Simpson

En la sección de comentarios del DVD de su primera aparición en Los Simpson, el episodio de la temporada 10 “They Saved Lisa’s Brain”; los escritores del show revelaron que Hawking no solo fue a la mesa de lectura para el episodio; sino que escribió meticulosamente sus líneas, que grabaron con un micrófono como cualquier otro actor de voz. “Es bueno saber que estábamos tomando al hombre más brillante del mundo y usando su tiempo para grabar ‘fruitopia’ en sílabas individuales”, bromeó el productor Mike Scully. (Según los informes, Hawking era un fan del espectáculo y aparecería en él cuatro veces entre 1999 y 2010. Incluso, según los informes, una vez fue a la fiesta de fin de año disfrazado de residente de Springfield).

Pero su maravilloso sentido del humor no se mostró solo en sus intervenciones televisivas. Más allá de su alter ego de la cultura pop, Hawking poseía un ingenio notable que se hacía presente en casi todas sus intervenciones. En su biografía de Hawking de 2013, Kitty Ferguson relata una anécdota increíble sobre cómo Hawking haría rodar su silla de ruedas sobre los pies de las personas que lo molestaban. Uno de “sus mayores remordimientos en la vida no fue tener la oportunidad de atropellar los dedos de Margaret Thatcher”. Cuando se le preguntó al respecto, Hawking ofreció esta negación: “Un rumor malicioso. Voy a atropellar a cualquiera que lo repita”.

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Aconsejó a mujeres jóvenes desconsoladas que recurrieran a la física teórica

Mientras que otra persona comprensiblemente, hubiese podido evitar sus limitaciones físicas para bromear, Hawking jugaba con el efecto monótono y robótico de su “voz”; combinándolo con un agudo sentido de sincronización para lograr un efecto hilarantemente inexpresivo. “Se honesto, ¿es este el mayor honor que has recibido?” John Oliver le preguntó una vez en su programa. “Sí”, respondió Hawking. “¡Genial! Es un poco difícil leer tu tono de voz: ¿Estás siendo sarcástico?”, añadió Oliver. Luego una pausa Hawking contestó: “Sí”.

En 2015 a Hawking le preguntaron cuál sería el efecto cosmológico de la partida de Zayn Malik de One Direction. “Finalmente, una pregunta sobre algo importante”, dijo. Luego aconsejó a las mujeres jóvenes desconsoladas que recurrieran a la física teórica para consolarse. “No estaría más allá de los reinos de la posibilidad el que en algún lugar fuera de nuestro propio universo se encuentre otro universo diferente. Y en ese universo, Zayn todavía está en One Direction”.

Stephen Hawking que no estás en los cielos

“He vivido con la perspectiva de una muerte prematura durante los últimos 49 años. No tengo miedo de morir, pero no tengo prisa por morirme. Es mucho lo que quiero hacer antes”, declaró Hawking en 2011.

“Yo considero al cerebro como una computadora que dejará de funcionar cuando fallen sus componentes. No hay paraíso o vida después de la muerte para las computadoras que dejan de funcionar. Ese es un cuento de hadas de gente que le tiene miedo a la oscuridad”, agregaba. Por eso, Hawking resaltaba la importancia de disfrutar de la vida y hacer cosas buenas.

Como ejemplo del entusiasmo que derrochaba, Garik Israelian recuerda esta anécdota: “En una ocasión nos pidió montar en un submarino en Tenerife. Cuando nos enteramos de que era imposible dijo que quería ver ballenas y tocarlas. Organizamos un viaje de avistamiento de cetáceos y se puso muy contento”.

Unas ganas de vivir –”cada día es una recompensa”, solía decir- que le llevaron a desafiar las recomendaciones de los médicos y a subirse a un avión para disfrutar de la experiencia de un vuelo parabólico; que permite experimentar la gravedad cero y flotar como hacen los astronautas.

“Ha sido un momento glorioso estar vivo e investigar sobre física teórica. Nuestra imagen del Universo ha cambiado mucho en los últimos 50 años, y estoy feliz de haber hecho una pequeña contribución”; declaró Hawking en una conferencia a sus 75 años.

Para nosotros fue un honor haber sido testigos de su maravillosa vida.

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Carlos

Joven emprendedor cubano, lleno de sueños y ambiciones. Director del proyecto Rincón-Cubano, con muchas ganas de trabajar y sacarlo adelante. Aficionado de la escritura y amante de este mi país

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