Stephen Hawking. La voz de un genio. Detalles sobre la tecnología que le permitía hablar

Contaba Stephen Hawking que cuando estaba en su tercer año de universidad, en Oxford, se dio cuenta de que se estaba volviendo más torpe: “Me tropecé y me caí dos o tres veces sin motivo alguno”. ¿Le daría usted importancia a algo así? Seguramente, no mucha. Él tampoco se la dio, pero su padre sí, y le llevó a un especialista. Le ingresaron durante dos semanas y le sometieron a varias pruebas.

Con apenas 21 años Hawking fue diagnosticado de ELA (esclerosis lateral amiotrófica), la esperanza de vida media de las personas con ELA es de entre cuatro y cinco años. Difícilmente superaría los 25 años y pocas probabilidades había de que llegase a los 27. No obstante, Hawking sobrevivió. No solo eso, sino que venció la enfermedad por todos sus frentes hasta el momento de su muerte; debida a un paro cardiorrespiratorio causado por la enfermedad.

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El físico teórico, astrofísico y cosmólogo británico falleció el pasado 14 de marzo, dejándonos un legado que incluye desde libros y conferencias científicas, hasta cameos en populares series televisivas. Esto fue posible gracias al apoyo de la tecnología.

Víctima del silencio

La ELA es una enfermedad degenerativa que va afectando el control muscular y todos los músculos del cuerpo a medida que avanza. Si bien no ataca los órganos directamente, sí afecta las funciones del cuerpo al dañar, por ejemplo, el diafragma y los músculos de la garganta. Sin estos no podemos respirar o tragar… tampoco hablar. Así pues, en 1985, Hawking perdió la voz como resultado de una traqueotomía relacionada con complicaciones de la enfermedad. La operación le permitió vivir, pero Hawking quedó condenado al mutismo.

Asistencia tecnológica

Después de esto, comenzó a comunicarse empleando sus cejas para indicar letras en una tarjeta. Pero este método resultaba considerablemente lento y engorroso.

Según un reporte de 2014 de la revista Wired, fue Martin King, uno de sus colegas en la Universidad de Cambridge, quien lo puso en contacto con la empresa estadounidense Words Plus, que había desarrollado un programa que permitía al usuario seleccionar palabras usando un pulsador manual. El software estaba vinculado a un sintetizador de voz, que convertía el texto de Hawking en lenguaje hablado.

Posteriormente el mecanismo fue mejorado hasta lo que se reconoce como parte de la imagen de genio. El cambio ocurrió en 1997, cuando el físico conoció a Gordon Moore, cofundador de Intel, y a su equipo. “Una cena se convirtió en una trascendental relación de 20 años”, escribió el ex-directivo de la tecnológica, Howard High; en el blog Intel Retiree. Después de esto, la Intel desarrolló especialmente para Hawking una tecnología que le permitió dar carácter vocal a sus ideas con un aparato que fue, literalmente, único. La ‘voz’ emitida por esta tecnología se convirtió además en un sello distintivo del genio; al expresar sus teorías sobre el cosmos y el aparato transformar sus pensamientos en sonidos.

El ingeniero (Moore) recordó en el texto titulado Dándole voz a un genio, que en algún momento tuvo la oportunidad de hablar con Stephen Hawking directamente, y que le sorprendió lo fácil que era comunicarse con él.

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Los inicios

En ese primer momento, el científico utilizaba una computadora conectada a una enorme batería instalada en la parte trasera de su silla de ruedas, así como a un altavoz que proyectaba la voz electrónica. En aquel entonces, Hawking aún podía mover una mano y con ella controlaba el equipo. La máquina que permitía a Hawking expresarse libremente, pasó veinte años sin ser actualizada.

No obstante, a medida que la ELA progresaba, el genio perdía más y más movilidad. Así pues, en enero de 2014, después de tres años de trabajo diario, la empresa Intel desarrolló un nuevo software que le permitió hablar y escribir el doble de rápido que antes. Su nombre es CAT (Assistive Context-Aware Toolkit), y muestra un teclado sobre una pantalla cuyas letras son seleccionadas mediante cursor que en el caso de Hawking; era controlado con un movimiento de mejillas.

Información del sistema que ayudó a Stephen Hawking

“Mi viejo sistema tiene más de 20 años y se me hacía muy difícil seguir comunicándome efectivamente y hacer las cosas que amo cada día”, dijo el profesor cuando se presentó el software. “El movimiento de mi mejilla es detectado por un sensor colocado en mis gafas, y esta es mi única forma de interacción con la computadora”; detalló el propio físico.

Para el nuevo equipo, Intel mejoró y adaptó -mucho más -la interfaz de usuario a las necesidades del científico. Anteriormente, para navegar por internet Hawking tenía que salir de su ventana de texto, utilizar un puntero de ratón para abrir el navegador, ir a la barra de herramientas; cerrar el puntero del ratón y volver a abrir la herramienta de texto. Mientras que con el nuevo sistema la tarea se automatizó y se realizaba a través de un nuevo menú.

A través de ACAT, Hawking también podía controlar su computadora personal para “ver mi email, navegar por internet, escribir o hacer presentaciones”, según explicó. “Incluso tengo una cámara para usar Skype y así mantenerme en contacto con mis amigos”.

Para hacer más fácil y rápido el uso de esta tecnología, Intel integró al software algoritmos desarrollados por SwiftKey; una compañía de software británica adquirida por Microsoft y conocida por la tecnología de predicción de texto que usan los teléfonos móviles.

El ingeniero de software Joe Osborne dijo que pronto se dio cuenta del impacto que el lenguaje natural y la tecnología de inteligencia artificial de SwiftKey podrían tener en la comunicación de Hawking. “Siempre fue difícil no tener un complejo de héroe cuando empiezas a trabajar con alguien así”, declaró Osborne.

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Stephen Hawking fue un gran colaborador

Hawking entregó conferencias y otros textos para ayudar al algoritmo a aprender su habla, con lo que pudo predecir la palabra que quería usar simplemente ingresando el 10 o 15 por ciento de las letras. Según Osborne, Hawking no era el usuario común de SwiftKey. “Te das cuenta de la cantidad de comunicación que existe cuando pasas tiempo con él”, dijo.

No obstante, a pesar de las actualizaciones de software una cosa se mantuvo constante: su voz.

La voz de un genio

A pesar de todas los avances que ha habido en el campo de la generación de voces electrónicas; Hawking siempre decidió mantenerse con el sonido del primer sintetizador de voz de 1986. Dicho sonido que se convirtió en uno más de sus rasgos, y que le ayudó a consolidar un lugar en la cultura popular.

La voz se usó en episodios de “Los Simpson” y “Futurama”, en “Star Trek: The Next Generation” -cuando Hawking apareció como un holograma- y fue sampleada por Pink Floyd; para su canción “Keep Talking” en el disco “Division Bell” de 1994.

 “Sigo con ella porque no he escuchado una voz que me guste más y porque me identifica”;  declaró el científico en 2006.

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Carlos

Joven emprendedor cubano, lleno de sueños y ambiciones. Director del proyecto Rincón-Cubano, con muchas ganas de trabajar y sacarlo adelante. Aficionado de la escritura y amante de este mi país

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