Sucesores de la oveja Dolly. Los primeros monos clonados

Un grupo de científicos chinos anunció su acierto empleando la misma “receta” usada en 1996 con la oveja Dolly para alcanzar un nuevo hito en esta rama científica: la obtención de monos clonados; utilizando la transferencia nuclear de células somáticas (TNCS). Esta clonación supone un considerable avance en el campo de la investigación médica; y pudiera también acercar a los científicos a la clonación humana.

A primera vista Zhong Zhong y Hua Hua parecen dos crías cualesquiera de su especie, los macacos de cola larga o macacos cangrejeros (Macaca fascicularis), pero estos juguetones monitos nacidos en el Instituto de Neurociencias de la Academia China de Ciencias (CAS), ubicado en Shanghai, son fruto de años de investigación del método TNCS. Además de resultar potencialmente muy valiosa para el estudio de enfermedades genéticas, la investigación –publicada en la prestigiosa revista Cell –también ha devuelto al ojo público el profundo debate ético relacionado a la clonación humana.

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El primer éxito

Zhong Zhong y Hua Hua no son los primeros monos clonados. Científicos del Centro Regional de Investigación con Primates en Oregon (Estados Unidos) lograron en 1999 la clonación de Tetra, una hembra rhesus, que es quien se lleva los honores. No obstante, el método empleado en aquella ocasión fue más simple: división de embriones, emulando la forma en la que surgen los gemelos de forma natural. Con este método solo se puede generar hasta cuatro descendientes a la vez.

Por otro lado, la pareja de primates en cuestión es producto de la transferencia nuclear de células somáticas, una estrategia por la que los investigadores extraen el núcleo de un óvulo y lo reemplazan por otro de una célula corporal diferenciada. El embrión “reconstruido” se convierte en un clon del animal donante.

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No es exactamente igual

Esta receta, empleada con la célebre Dolly, ha permitido que por espacio de varias décadas los científicos hayan logrado clonar efectivamente más de 20 especies de animales; incluidos perros, gatos, cerdos, y vacas. Sin embargo, los primates se resistían por razones que los científicos no conseguían entender. El equipo chino superó este desafío al introducir moduladores epigenéticos después de la transferencia nuclear que activan o desactivan los genes que inhiben el desarrollo embrionario. El proceso implica eliminar el núcleo de un ovocito sano y reemplazarlo con el núcleo de otro tipo de célula corporal.

“El método utilizado para estos experimentos es similar al utilizado para clonar a Dolly en 1996, pero con varias actualizaciones”, aclaró William Ritchie, un embriólogo del equipo que efectuó aquel histórico procedimiento en el Instituto Roslin de la Universidad de Edimburgo.

No obstante, las “actualizaciones” no implican que se haya encontrado una fórmula mágica. El mejorado método aún tiene fallas. “Probamos varios procesos diferentes pero solo uno funcionó”, confesó el autor principal, Qiang Sun; director de la división de investigación de primates no humanos del Instituto de Neurociencias de la Academia China de Ciencias. “Hubo muchos fracasos antes de encontrar una forma de clonar con éxito un mono”.

El equipo tardó tres años en perfeccionar la técnica. “El procedimiento TNCS es bastante delicado por lo que, cuanto más rápido lo hagas, menos daño habrá en el óvulo”.

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Debate sobre ética

“Con este trabajo se rompió una barrera”, declaró Muming Poo, director del Instituto de Neurociencia del CAS para la Excelencia en Ciencias del Cerebro y Tecnología de la Inteligencia,  y coautor de la investigación; y lo cierto es que no puede negarse. Así pues parece hallarse también -como casi todo gran descubrimiento -en medio de un candente debate. ¿Cuál es la razón específica?: la posibilidad real que presenta esta investigación como un vía para acercarnos a la clonación humana exitosa.

Daniel Salamone, investigador principal del CONICET en el Instituto de Investigaciones en Producción Animal (INPA) de Argentina, declaró: “Uno de los aspectos que parece clave en el impacto que ha tenido este trabajo es que es una especie cercana a los humanos. Y está latente el temor que esta tecnología se utilice en la especie humana, cosa que no debería ser. Este trabajo demuestra que habría que ser extremadamente cuidadoso porque cuando se clona y cuando ellos clonaron un adulto sus crías terminan muriendo. De por sí hay razones éticas por las cuales no debería clonarse seres humanos: está prohibido en muchos países la clonación reproductiva; incluido el nuestro. Además de las razones éticas, hay razones médicas para no avanzar en este sentido”.

Por su parte, Darren Griffin, profesor de genética de la Universidad de Kent, saludó la publicación con “optimismo cauteloso” y lo llamó “muy impresionante”; desde un punto de vista técnico. “El primer informe de la clonación de un primate no humano sin duda plantea una serie de preocupaciones éticas. Los críticos mencionan el argumento de la pendiente resbaladiza de que este sea un paso más hacia la clonación humana”, agregó.

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Dificultades más allá de la ética

Los hallazgos del equipo en China no encontrado críticas solo por cuestiones relacionadas a la posibilidad de clonación humana; el procedimiento en sí es considerado aún por algunos como poco eficaz.

Para el científico británico Robin Lovell-Badge, del Instituto Francis Crick, el proceso que generó a Hua Hua y Zhong Zhong sigue siendo “muy ineficiente y peligroso”; porque los dos bebés fueron los únicos nacidos de un grupo de 79 embriones clonados. Amén de llegar a necesitar 127 óvulos.

“Si bien lograron obtener macacos clonados, las cifras son demasiado bajas para llegar a muchas conclusiones”, dijo Lovell-Badge, quien no participó en el estudio. Para este especialista los resultados publicados en la revista estadounidense Cell, no acercan a los científicos a la clonación humana.

Lovell-Badge no es el único; el experto ShoukhratMitalipov, de la Universidad de Oregón, opina que a pesar del éxito de estos macacos, la clonación de un bebé adulto humano a partir de células adultas fracasaría. “No creo que sea aconsejable que alguien siquiera lo piense”, afirmó. Por su lado, Jose Cibelli, un científico de la Universidad Estatal de Michigan, cree que podría ser técnicamente posible algún día; pero “criminal” intentarlo ahora debido al sufrimiento causado por los muchos embarazos perdidos que conlleva el proceso.

Por el momento, debido a cuestiones de seguridad, los reguladores federales en los Estados Unidos no permitirían hacer un bebé humano por clonación; y grupos científicos internacionales también se oponen.

PETA

Tal vez la voz que más alto se alzó en contra de la investigación fue la de los activistas por los derechos animales. Ellos no se oponen por razones éticas relacionadas a la clonación humana, o por considerar el proceso todavía incompleto; sino por las repercusiones para los “objetos de prueba” directamente involucrados.

“La clonación es un espectáculo de terror: una pérdida de vidas, tiempo y dinero; el sufrimiento que tales experimentos causan es inimaginable”; dijo la vicepresidenta de PETA, Kathy Guillermo, en un comunicado. “Debido a que la clonación tiene una tasa de fracaso de al menos el 90%; estos dos monos representan la miseria y la muerte en una escala enorme”.

Defensa del proceso

Independientemente de las críticas y polémicas generadas, una cosa es cierta: la investigación tuvo éxito donde otros habían fallado. Poo lo achaca a las mejoras en las técnicas de laboratorio y a las sustancias agregadas; que ayudaron a reprogramar el ADN del feto.

“No hay barreras para clonar primates, por lo que la clonación de humanos está más cerca de hacerse realidad”, declaró Poo, quien añadió que: “En cualquier caso nuestro objetivo; es producir primates no humanos para investigación, no tenemos ninguna intención de extender esta investigación a personas; la sociedad no lo permitiría”.

Asimismo, el laboratorio chino asegura seguir estrictas pautas internacionales para la investigación con animales. Reconoce la necesidad de abrir un debate sobre las prácticas; que pueden ser aceptables en la clonación de primates no humanos.

Los “padres científicos” de Zhong Zhong y Hua Hua, defienden la validez y necesidad; de llevar a cabo una investigación de esta naturaleza. Subrayaron que la posibilidad de tener monos clonados con los mismos antecedentes genéticos; puede ayudar a entender la influencia de ciertos genes en distintas enfermedades humanas; como patologías cerebrales y del sistema inmune, tumores o trastornos metabólicos. Además de poder probar la eficacia de diferentes medicamentos.

El objetivo, con vistas al futuro sería crear grandes poblaciones de monos genéticamente idénticos para ser usados en la investigación médica y evitar así; la captura y utilización de animales “reales”. Este punto ayudaría en gran medida a mantener el balance ecológico de los ecosistemas naturales.

“Solo en Estados Unidos se importan de 30,000 a 40,000 monos cada año para compañías farmacéuticas”, comentó Poo. “Además, sus antecedentes genéticos son variables, por lo que se necesita una gran cantidad. Por razones éticas, creo que el macaco clonado reducirá en gran medida el número de primates utilizados para las pruebas de laboratorio”.

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Comunidad científica apoya la defensa de este enfoque de la investigación

Por su cercanía genética a los humanos, los primates se utilizan comúnmente en la investigación médica de enfermedades como el cáncer, trastornos inmunes o metabólicos; o enfermedades cerebrales como el Parkinson.

En su gran mayoría el resto de la comunidad científica apoya la defensa de este enfoque de la investigación. Como el propio Darren Griffin declaró: “los beneficios de este enfoque son claros. Un modelo de primates que pueda generarse con un fondo genético conocido y uniforme sería indudablemente muy útil en el estudio, comprensión y finalmente tratamiento de enfermedades humanas; especialmente de aquellas con un elemento genético”.

Mientras tanto, los investigadores planean continuar mejorando esta técnica de clonación, que también se beneficiará del trabajo futuro en otros laboratorios; y seguir el desarrollo físico y cognitivo de Zhong Zhong y Hua Hua. Los macacos se alimentan y están creciendo normalmente en comparación con los ejemplares de su edad. El equipo también espera que nazcan más clones de macacos en los próximos meses.

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Carlos

Joven emprendedor cubano, lleno de sueños y ambiciones. Director del proyecto Rincón-Cubano, con muchas ganas de trabajar y sacarlo adelante. Aficionado de la escritura y amante de este mi país

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